IPC de EE. UU .: Revertir el fantasma de la inflación  Negocio

IPC de EE. UU .: Revertir el fantasma de la inflación Negocio

Un empleado organiza un mercado de frutas en Pensilvania.
Un empleado organiza un mercado de frutas en Pensilvania.Ben Hasty / MediaNews Group a través de Getty Images

Los precios al consumidor han subido un 4,4% en los últimos seis meses; Se trata de una tasa de inflación anual cercana al 9%, que casi nos remonta al territorio de los años 70. Y son muchos los que proclaman el regreso de la estanflación. Pero aquellos que pueden hacer algo al respecto, especialmente Jerome Powell, presidente de la Reserva Federal, están bastante tranquilos. Insisten en que simplemente estamos presenciando una irregularidad transitoria causada por la interrupción asociada con la salida de Estados Unidos de la pandemia. ¿Están en lo correcto? ¿Cómo podemos saberlo?

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Para responder a estas preguntas, debemos dar un paso atrás y preguntarnos qué significa, en cualquier caso, que la inflación sea transitoria. Y para ello es útil pensar a largo plazo. Tengo la sensación de que muchos creen que la inflación no apareció en Estados Unidos hasta la década de 1970. Pero esto no es cierto. Hemos tenido datos de precios al consumidor durante más de un siglo y ha habido varios episodios de alta inflación durante este período. Los 70 ni siquiera fueron los mejores.

¿Cuál es la diferencia entre la inflación en la década de 1970 y los picos de inflación asociados con la Primera Guerra Mundial, el final de la Segunda Guerra Mundial o la Guerra de Corea? La respuesta es que los episodios inflacionarios anteriores han ido y venido: la economía no ha restaurado exactamente la estabilidad de precios indolora, pero las recesiones asociadas con la desinflación han sido bastante breves. Por el contrario, el cese de la inflación en la década de 1970 significó un largo período de desempleo realmente alto.

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Pero, ¿cómo se explica esta diferencia? En la década de 1970, la inflación estaba «incrustada» en la economía. Quienes fijan salarios y precios lo han hecho con la expectativa de que habrá mucha inflación en el futuro. Por ejemplo, las empresas estaban relativamente dispuestas a aumentar los salarios de sus trabajadores porque creían que sus competidores eventualmente harían lo mismo, de modo que esto no las colocaría en una desventaja competitiva.

La pregunta es si la inflación ahora también se está integrando. Solíamos tener una forma bastante fácil e improvisada de responder a esta pregunta: el concepto de inflación subyacente. En la década de 1970, el economista Robert Gordon sugirió que distinguiéramos entre los precios de las materias primas, como el petróleo y la soja, que fluctúan constantemente, y otros precios, que se ajustan con menos frecuencia. Gordon sostiene que una medida de la inflación que excluya los alimentos y la energía nos dará un indicador mucho mejor de la inflación subyacente, es decir, integrada, que la inflación subyacente.

El concepto de inflación subyacente es una de las grandes historias de éxito de la política económica basada en datos. En los últimos 15 años, hemos visto varios aumentos en los precios al consumidor, causados ​​principalmente por los precios de las materias primas, y mucha hiperventilación, principalmente por parte de la derecha política, debido al regreso de la estanflación o incluso a la hiperinflación inminente. ¿Recuerdan cuando Paul Ryan, entonces republicano de Wisconsin, acusó a Ben Bernanke, ex presidente de la Reserva Federal, de «bajar el dólar»?

Sin embargo, la Reserva Federal se negó a abandonar su política de dinero fácil, citando que no le preocupaba que la inflación subyacente se mantuviera lenta. Y tenía razón. Desafortunadamente, la medida tradicional de la inflación subyacente actualmente no es muy útil, ya que la pandemia ha provocado picos de precios en sectores inusuales como los automóviles usados ​​y las habitaciones de hotel. Entonces, ¿cómo podemos orientarnos?

El Consejo de Asesores Económicos de la Casa Blanca utiliza una especie de medida «superbásica» que no solo excluye alimentos y energía, sino también a los sectores afectados por la pandemia. Que tiene sentido; de hecho, defendí esta medida hace meses. Soy consciente de que al excluir más datos del índice de precios al consumidor, corre el riesgo de ser acusado de no inflación si se ignoran los aumentos de precios.

Powell propuso una medida diferente: aumentos salariales que fueron significativos en algunos de los sectores afectados por la pandemia, pero que en general todavía parecen moderados en escala, como el aumento salarial de seguimiento del Banco de la Reserva Federal de Atlanta. Últimamente, sin embargo, me he estado preguntando si la mejor manera de averiguar si la inflación se está integrando es preguntando quién haría esa integración. Es decir, ¿actúan las empresas como si esperaran una inflación sostenible en el futuro?

La respuesta hasta ahora parece ser no. Muchas empresas enfrentan escasez de mano de obra y tratan de atraer trabajadores con medidas como bonificaciones de contratación. Pero al menos de acuerdo con el Libro Beige de la Reserva Federal, un estudio informal que a menudo es útil para el sentido de la psicología empresarial, son reacios a aumentar los salarios.

Para que conste, no celebro la renuencia empresarial a aumentar los salarios. Más bien, el problema es que las empresas no se están comportando como si esperaran mucha inflación futura, en la que podrían aumentar los salarios sin perder una ventaja competitiva. Más bien, actúan como si vieran la inflación actual como una frecuencia pasajera.

Entonces, por ahora, todavía estoy en el equipo de transición: creo que la situación es más similar a la de 1951, cuando la inflación alcanzó brevemente el 9.3% que en 1979. Y si finalmente logramos controlar esta pandemia, el recuerdo de la inflación en 2021 pronto se borrará de la memoria.

Paul Krugman Es el Premio Nobel de Economía. © The New York Times, 2021. Vídeos de traducción de noticias

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