Francis Arnold, de taxista a premio Nobel de Química: "La vida es larga, puedes tener muchas vidas diferentes" |  Ciencias

Francis Arnold, de taxista a premio Nobel de Química: “La vida es larga, puedes tener muchas vidas diferentes” | Ciencias

Meses después de la muerte del dictador Francisco Franco, una mujer estadounidense de 19 años aterrizó en Madrid para pasar el verano en Westinghouse, el fabricante de los primeros reactores nucleares de España. La joven, estudiante de ingeniería, se instaló en un piso compartido en la calle Ibiza, junto al Parque del Retiro. “Tuve un verano maravilloso en Madrid en 1976. Era joven, la nueva democracia era joven … Era un partido permanente”, recuerda Francis Arnold, nacido hace 64 años en Pittsburgh. En su ciudad natal, ya era pizzería, recepcionista, mesera de clubes de jazz e incluso taxista. En Madrid, con un diccionario en mano, comenzó a absorber los libros del escritor argentino Jorge Luis Borges. Y según Arnold, la literatura de Borgian lo ayudó a ganar el Premio Nobel de Química 2018.

La científica estadounidense explica que se dedica al cultivo de proteínas como otras razas de perros: con una evolución dirigida. Si los lobos salvajes producen animales que no sean caniches, galgos y dálmatas, Arnold provoca mutaciones en las proteínas y selecciona las que más le interesan. El resultado son nuevas moléculas que, según su dossier Nobel, “resuelven los problemas químicos de la humanidad”, como la producción de medicamentos no contaminantes o la producción de energías renovables. Arnold, ingeniero químico del Instituto Tecnológico de California, ha vuelto a España para asistir a la entrega de premios de la Fundación Princesa de Girona en Barcelona este jueves.

Pregunta. ¿Qué era ese joven Francis Arnold que vivía en Madrid en 1976?

La respuesta. Curioso quería aprender todo: español, cultura española, gastronomía española, tapas, música, literatura. Leo todo el tiempo. Se tragó mucha información.

pag. Solías trabajar como taxista en Pittsburgh.

R. Sí, era una de las pocas mujeres taxistas. Eran enormes cabañas amarillas y las calles de Pittsburgh son muy estrechas. Aprendí a navegar y maniobrar en circunstancias difíciles.

pag. Solo tenía 18 años, sería difícil.

R. Ni siquiera lo pensé, pude hacer cualquier cosa, como todos los jóvenes de 18 años. Solo más tarde aprendemos nuestras limitaciones.

“A los 18 años eres capaz de todo, solo así aprendemos nuestras limitaciones”

pag. Ser taxista no es el resumen habitual de los premios Nobel. ¿Sabes si hay más ex taxistas que hayan ganado el Premio Nobel?

R. No estoy seguro de ser el único, porque la mayoría de nosotros teníamos que trabajar hasta la universidad. No era raro que los jóvenes trabajaran. En una pizzería te pagaban 75 centavos la hora, pero como taxista ganas dos o tres dólares la hora. Era mucho más fácil ganar dinero. En Princeton, también trabajé como taxista durante dos años.

pag. También trabajó en la limpieza de la casa del filósofo de la ciencia Thomas Kuhn.

R. Sí, Thomas Kuhn tenía un bordado en la pared que decía: “Bendice este paradigma”. Nunca estaba en casa porque yo limpiaba durante el día.

pag. En ese momento no pudo aprender filosofía de Thomas Kuhn.

R. No, acabo de enterarme de que fumo demasiadas pipas. [Risas]

pag. En su discurso del Nobel, dijo que Jorge Luis Borges tuvo una gran influencia en su trabajo en química. Cómo

R. Uno de los cuentos de Borges, Biblioteca de Babel [sobre una biblioteca que parece tener todos los libros posibles], es la mejor descripción que conozco de un universo de posibilidades. Si eliges letras del alfabeto al azar y las juntas en un libro, lo que normalmente obtienes es una tontería. Lo mismo ocurre con el ADN, el libro de la vida. Esto decepcionó a los bibliotecarios de Biblioteca de Babelporque nunca encontraron un libro en particular. Si tiene una biblioteca de todos los libros posibles, no puede encontrar nada que tenga sentido. En cambio, si piensa en todos los libros posibles de la vida, puede encontrar los que tienen sentido con solo rascar la suela de su zapato. La biblioteca de libros de la vida es tan grande como la de Jorge Luis Borges, pero los libros significativos están por todas partes gracias a la evolución. Evolution ya ha revisado todas las características y ha encontrado las que codifican la vida, por lo que podemos encontrar estos hermosos libros en todas partes. Jorge Luis Borges describió la dimensión de sus capacidades [el naturalista inglés Charles] Darwin encontró una forma de navegar por esta biblioteca.

pag. La historia de Biblioteca de Babel Se requiere lectura en sus clases de ingeniería molecular en el Instituto de Tecnología de California.

R. Sí, a los estudiantes les encanta. Si tu lees Biblioteca de Babel entiendes lo que significa la palabra grande.

pag. Cuando era joven, no estaba interesado en la química en absoluto y finalmente ganó el Premio Nobel de Química. ¿Tiene un mensaje para los jóvenes que no se sienten atraídos por la química?

R. La vida es larga, puedes tener muchas vidas diferentes. Puedes aprender muchas cosas diferentes, nunca sabes cuándo te servirán bien, así que aprende todo lo que puedas y combina tus conocimientos de una manera nueva. Adáptese, sea flexible y aprenda constantemente.

El científico Francis Arnold, fotografiado antes de la entrevista, en Barcelona.JUAN BARBOSA

pag. ¿Qué aplicaciones de la evolución dirigida podemos ver en la vida cotidiana?

R. Casi todo el mundo utiliza los productos de la evolución dirigida. Por ejemplo, cuando lava la ropa hay enzimas. [proteínas que favorecen una reacción química] en detergente y todos están hechos por evolución direccional, optimizados para el funcionamiento de la lavadora. Y hay muchos otros ejemplos. Muchos medicamentos están hechos de enzimas elaboradas con evolución dirigida. Y estas enzimas también se utilizan para diagnosticar y tratar enfermedades.

pag. Nunca ha patentado la tecnología para lograr una evolución específica. ¿Por qué?

R. Quería que el mundo lo usara. Tampoco creía que tuviera derecho a ser el dueño de la evolución. Puede patentar métodos muy específicos, pero no puede patentar una idea general. Y sentí que la idea general era tan obvia e importante que el mundo tenía que aprovecharla.

“No patenté mi tecnología porque no creía que tuviera derecho a ser dueño de la evolución”.

pag. ¿Estas arrepentido? Ahora puedes nadar por dinero.

R. No me arrepiento. Tampoco estoy interesado en nadar por dinero, pero estoy mucho más interesado en el mundo que utiliza este poderoso proceso.

pag. En su discurso del Nobel, anunció que el código de la vida es como una sinfonía. ¿Crees que existe Beethoven, el dios que escribió este código?

R. Creo que la evolución escribió este código.

pag. ¿Cómo imagina un futuro con evolución direccional?

R. Mi sueño es dejar de usar química humana sucia para mis necesidades diarias. Lo que vestimos, dónde nos sentamos, lo que quemamos en los autos … todo es producto de la química humana. Si pudiéramos hacer la transición a una química biológica pura, eficaz, circular y sostenible … Codifica en bacterias la capacidad de hacer lo que quieras. Mi sueño es dejar de usar procedimientos sucios y aceptar alternativas realmente limpias.

pag. ¿Crees que la química está sucia en estos días?

R. Si.

pag. La industria química está tratando de dar una imagen clara.

R. Es mucho más limpio que antes, pero gran parte todavía es ineficiente y sus subproductos continúan contaminando el planeta. Es mucho mejor ahora que antes, porque los fabricantes tienen que pagar por la contaminación. Y cuando tienen que pagar el precio de la contaminación, limpian. Pero aún queda mucho por mejorar.

“La evolución escribió el código de la vida”

pag. ¿En qué estás trabajando ahora?

R. La evolución en aproximadamente 4 mil millones de años ha hecho todo en el mundo biológico, pero eso es el pasado. Los químicos ahora pueden explorar cosas completamente nuevas usando la evolución. No estoy hablando de optimización, que hicimos en el pasado: tomar algo que ya existe y mejorarlo, como con el detergente. Estoy hablando de hacer algo completamente nuevo: nueva química, con enlaces químicos que la naturaleza nunca ha creado. Por ejemplo, enlaces de carbono y silicio. Aquí [dice señalando a su alrededor en la azotea de un hotel de Barcelona] Habrá 50 productos con enlaces de carbono y silicio, todos hechos con química humana sucia. Si pudiéramos codificar esto en el ADN, podríamos hacer lo mismo con la química pura, pero nadie ha encontrado una enzima en la naturaleza para crear este vínculo entre el carbono y el silicio. Entonces lo hice gracias a la evolución.

pag. El año pasado tuvo que retirar un estudio publicado en la revista Ciencias ya que sus resultados no fueron reproducibles. Tú Pío: “Duele admitirlo, pero es importante hacerlo. Les pido disculpas a todos. Estaba bastante ocupado cuando enviamos a la oficina y no hice un buen trabajo. “¿Qué pasó con esta encuesta? ¿El primer signatario recopiló los datos?

R. No quiero hablar de eso. Dejé en claro que yo tenía la culpa. Esta es mi responsabilidad.

pag. Sus disculpas fueron aplaudidas. ¿Por qué crees que hubo tal reacción?

R. La primera reacción fue: “Quite el premio Nobel”. Esto se prolongó durante unas seis horas, porque luego todos dijeron: “Espera, es genial admitir un error y solucionarlo”. No quería que los estudiantes perdieran el tiempo intentando reproducir lo que publiqué. No fue justo. Era mucho más fácil admitirlo públicamente para que nadie perdiera el tiempo. La gente te perdona si eres honesto, porque saben que la gente comete errores.

Puedes escribirnos manuel@esmateria.com o seguir PREGUNTA En Facebook,, Gorjeo,, Instagram o suscríbete aquí para nuestra boletín.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *