Tamaño: Los animales se encogen  Ciencias

Tamaño: Los animales se encogen Ciencias

Ratones de campo (Apodemus sylvaticus) del Parque Nacional de Doñana pesan hoy un tercio de lo que pesaban hace 40 años. Salamandras de pecho gris del norte (Plethodon montanus) de los Apalaches (EE. UU.) han disminuido en un 8% desde 1960. El salmón del norte de Finlandia (Salmo salar) son más pequeños y alcanzan la madurez sexual antes que hace cuatro décadas. Y uno de los gigantes del mar, la ballena de los vascos (Eubalaena glacialis) ha disminuido en más de un metro desde 1980. ¿Qué les pasa a los animales?

En los últimos años, se han acumulado pruebas de que el llamado. Se está produciendo una sexta desaparición importante. La tasa de extinción de especies es 100 veces mayor que en el siglo XX. Las razones son diferentes, algunas globales, como el cambio climático o la pesca, y otras más regionales, como la deforestación tropical. Pero todos o casi todos son causados ​​directa o indirectamente por humanos. Sin embargo, no todas las especies la padecen por igual: trabajos recientes han demostrado que cuanto más grande es el animal, más amenazada está la especie. Y hay otro fenómeno que está ocurriendo en muchas poblaciones: ya no es que son cada vez menos, sino que cada vez son más pequeñas. Este fenómeno de contracción ocurre en todas las familias del reino animal.

El caso de los ratones de Doñana es uno de los más extremos. Su población, como la de otros pequeños roedores del parque, ha ido disminuyendo en los últimos años. Artículo científico en la revista del medio ambiente Quercus da algunos datos. En 1978, cuando los científicos comenzaron a colocar trampas para calcular las poblaciones, capturaron 300 rellenos y 200 ratones de campo. Usando un número similar de trampas por noche en la misma área, repitieron el muestreo cada pocos años y siempre observaron una tendencia decreciente. Cuarenta años después, ya no encontraron un rifle y solo 27 ratones. Igualmente llamativo es el hecho de que los pocos que se quedaron pasaron de un promedio de 30 gramos a la adición de solo 20 gramos.

En el Parque de Doñana, además de tener menos ratones de campo, pesan un tercio menos

Miguel Delibes de Castro, profesor honorario de la Estación Biológica de Doñana, apunta a varias posibles causas de los ratones enanos. “El primero es el clima, está relacionado con la temperatura”, dice. Y no olvide que la regla de Bergman, una especie de ley biológica, establece que dentro de la misma especie, los animales que viven en lugares más fríos son más grandes que sus parientes en áreas más cálidas. Doñana, como toda la comarca, se ha ido calentando en las últimas décadas debido al cambio climático. “Los ratones ahora encontrarían el óptimo con tamaños más pequeños”, agrega Delibes de Castro.

Otra posibilidad es más específica del parque: que la ausencia de conejos provoque que los depredadores cacen roedores más grandes. Esto provocaría una presión selectiva a favor de los más jóvenes. Sin embargo, para saber si dicha presión está involucrada en la genética de los ratones, sería necesario determinar si existen cambios en la parte del genoma que está relacionada con el tamaño. Y eso es lo que han visto con el salmón del Atlántico al otro lado de Europa, en el norte de Finlandia.

Craig Primer, biólogo de la Universidad de Helsinki, ha estado estudiando los cambios genéticos en el salmón durante años. En particular, observó variaciones en un gen, vgll3, que parece estar relacionado con “la edad a la que el salmón regresa de su migración marina, madura y se reproduce”. Este gen también está involucrado en el inicio de la pubertad en humanos. El papel de los peces en la maduración es clave para el tamaño que pueden alcanzar.

Un ejemplo investiga dos poblaciones de salmón que regresan a dos ríos diferentes para desovar y morir. Algunos de los que están en el río Inaroyoki no han cambiado su tamaño promedio en casi 40 años. Estos últimos, los del río Tenoyoki, han perdido la mitad de su peso medio en los hombres y el 10% en las mujeres. Al estudiar sus genes, no encontraron cambios importantes en el salmón del primer río, pero en el segundo, la frecuencia de la variante genética, que favorecía un tamaño mayor, se redujo en un 18% durante cuatro décadas.

Primmer tiene dos posibles explicaciones para esta reducción: “Una es la menor supervivencia del salmón durante su migración por mar, lo que tendría un efecto mayor (negativo) en aquellos individuos que pasan más años en el mar, es decir, aquellos con maduración tardía, que también El más largo. La otra es que dirigirse a individuos más grandes puede llevar a una reducción del tamaño medio. En ambos casos, sería adaptativo (más probabilidades de sobrevivir para reproducirse) si el salmón regresara del mar antes y, por lo tanto, sería más pequeño en promedio.

La pre-migración es uno de los mayores impactos del cambio climático en muchas especies, especialmente aves. Esto es verificado por ornitólogos del Field Museum of Natural History (Chicago, EE. UU.). Durante décadas, han tenido la siniestra costumbre de recoger pájaros que chocan con los rascacielos cercanos. Los edificios están en medio de la migración hacia el sur. Y han comprobado que las aves chocan todas las veces antes. Pero a medida que los miden y pesan, también ven que pesan cada vez menos, aunque sus alas se hacen más grandes.

“El tamaño del cuerpo más pequeño significa que hay una mayor proporción de superficie a volumen. Esto puede ayudar a disipar el calor y brindar una ventaja selectiva a temperaturas más altas. “

Brian Weeks, ornitólogo de la Universidad de Michigan (EE. UU.)

Brian Wicks, ornitólogo de la Universidad de Michigan en los Estados Unidos, presenta dos hipótesis existentes sobre estos cambios: “Un tamaño corporal más pequeño significa una relación superficie-volumen más alta. Esto puede ayudar a disipar el calor y proporcionar una ventaja selectiva a temperaturas más altas. Esto tiene que ver con la explicación clásica de la relación espacial entre tamaño y temperatura ”, dice. Por tanto, la regla de Bergman reaparece en los ratones de Doñana. La otra explicación tiene que ver con la plasticidad, con la capacidad de adaptarse a cambios más rápidos: “En este caso, los individuos que crecen en un ambiente con temperaturas más cálidas se desarrollan más rápido, pero son más pequeños; esto no requiere ninguna selección o modificación genética. Este mecanismo es muy común entre los ectotermos. [animales de sangre fría] y también puede ser lo que impulsa la relación temperatura-tamaño en las endotermas, pero no lo sabemos “, concluye Weeks.

Estas dudas dominan la certeza sobre la universalidad de la contracción de la vida animal y sus causas. Jennifer Sheridan del Carnegie Museum of Natural History (Pittsburgh, EE. UU.) Publicó hace una década una reseña sobre lo que la ciencia sabe sobre lo que les sucede a los animales. Ahora está revisando las últimas investigaciones nuevamente y todavía no hay una respuesta clara sobre qué y por qué.

“Curiosamente, el proceso de reducción no parece universal, y todavía estamos tratando de averiguar más sobre los modelos comunes”, dijo Sheridan en un correo electrónico. Entre las dudas, “aún no sabemos si la reducción de tamaño es más común entre los ectotermos o endotermos (ambos se han encogido pero tampoco han cambiado) u organismos tropicales o aquellos con climas templados tienen más probabilidades de tener este efecto”, agregó. En su nuevo estudio, que está previsto que se publique, reiteran que no hay unanimidad sobre el carácter universal del menosprecio.

Hay más certeza sobre las causas, aunque Sheridan nos recuerda que debemos mirar cada caso: “Para los casos en los que el cambio de temperatura es responsable, es perfectamente seguro decir que son antropogénicos, porque sabemos que el cambio climático es en gran parte antropogénico. Hay otros ejemplos de contracción que no están relacionados con el cambio climático, como los debidos a las presiones pesqueras, que también se deben a los humanos. Además, hasta que no se identifiquen los mecanismos específicos, no sabremos qué parte de todo esto se debe a causas antropogénicas. “

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