Óxido de etileno, el carcinógeno que ha obligado a retirar miles de alimentos en la UE |  Nutrición con ciencia

Óxido de etileno, el carcinógeno que ha obligado a retirar miles de alimentos en la UE | Nutrición con ciencia

Las primeras alarmas surgieron con varios lotes de sésamo importados de India.

En los últimos meses, muchas personas han tenido dificultades para encontrar ciertos alimentos en las tiendas, como las semillas de sésamo en España o los panecillos para hamburguesas en Francia. El motivo es que muchos productos, más de 7.000, se han retirado del mercado europeo debido a la presencia de óxido de etileno, una sustancia tóxica que no está permitida en los alimentos. Por tanto, desde septiembre de 2020 hasta la redacción de este artículo, se han registrado 578 notificaciones en el Sistema Europeo de Alerta Alimentaria (RASFF) procedentes de 24 Estados miembros, incluida España. emitió 38 señales. Se trata de una situación anómala, dada la cantidad de notificaciones y productos afectados, que por su escala recuerdan el incidente del verano de 2017, cuando se retiraron del mercado millones de huevos por la presencia de un plaguicida prohibido llamado fipronil.

El problema se conoció a finales de agosto de 2020, cuando las autoridades belgas encontraron altas concentraciones de óxido de etileno en varios lotes de sésamo importados de India. Encontraron que fueron distribuidos por Bélgica en 33 países (24 de ellos miembros de la UE), por lo que emitieron una señal a nivel europeo. De esta forma, los agentes afectados (fabricantes, distribuidores, etc.) pudieron retirar los productos del mercado. Dada la magnitud del problema, la Comisión Europea mantuvo una reunión con los coordinadores de crisis de cada Estado miembro para implementar medidas concretas adicionales con carácter de urgencia. Entre otras cosas, se decidió centrarse en controlar las importaciones de sésamo de la India.

“El problema surgió en agosto de 2020, cuando Bélgica detectó altas concentraciones de óxido de etileno en lotes de semillas de sésamo”.

Esto puede explicar en parte la notable cantidad de señales reportadas, un número que se explica con más detalle porque el producto, las semillas de sésamo, se usa como ingrediente en una gran variedad de alimentos, desde panecillos para hamburguesas hasta hummus. Por si esto fuera poco, el óxido de etileno también se encuentra en muchos otros productos importados, no solo de la India sino también de otros países como China o Turquía: cilantro molido, pimienta negra, curry, espirulina, goma guar, goma de algarrobo, semillas de lino, semillas, etc., tanto de producción convencional como de producción ecológica, que se utilizan habitualmente en la elaboración de helados, salsas, galletas, etc.

¿Qué es el óxido de etileno?

El óxido de etileno es un compuesto que se presenta como gas a temperatura ambiente. Se utiliza principalmente como materia prima en la industria química para la producción de otros compuestos (especialmente etilenglicol, que se utiliza como anticongelante en plantas de frío). También se utiliza como agente esterilizante, especialmente en materiales sensibles al calor, como equipos médicos o de laboratorio, ya que es capaz de eliminar microorganismos no deseados. Esto es posible porque daña el ADN y esto es lo que lo hace peligroso para la salud humana. Por tanto, en la Unión Europea, su uso está prohibido en alimentos, tanto en agricultura (como fitosanitaria) como en conservas o procesado de alimentos.

“Se utiliza como agente esterilizante porque es capaz de eliminar microorganismos dañando su ADN. Y eso es exactamente lo que lo hace peligroso para la salud “.

En otros países, como India, sin embargo, se usa con cierta frecuencia, como lo demuestra este incidente. Sin embargo, los alimentos importados de la Unión Europea desde terceros países deben cumplir con la legislación europea. Para comprobarlo, no solo se realizan controles analíticos y documentales en las fronteras de la UE, sino que la Comisión Europea también realiza auditorías periódicas en los países de origen. Los informes de auditoría recientes en la India muestran que el uso de óxido de etileno en este país es relativamente reciente.

Durante las últimas dos décadas, las semillas de sésamo importadas de la India han sido rechazadas repetidamente en las fronteras de la UE debido a la contaminación por salmonela. Para intentar prevenir el desarrollo de este patógeno, los fabricantes han utilizado bromuro de metilo, pero no parece ser efectivo. Esto puede haberlos llevado a reemplazarlo con óxido de etileno, que es diez veces más efectivo para prevenir el crecimiento de organismos no deseados como bacterias, moho e insectos. A juzgar por las últimas alertas alimentarias registradas en el sistema RASFF, parece que de esta forma han conseguido eliminar la presencia de salmonela, pero a cambio los productos finalmente se contaminan con trazas de este tóxico compuesto.

¿Cuáles son los riesgos?

Los principales problemas para la salud humana derivados del uso de óxido de etileno no están relacionados con su ingesta, sino que se limitan al lugar de trabajo. Es decir, afectan a las personas que trabajan con este compuesto, por ejemplo en plantas químicas donde se produce o transforma, o en plantas de esterilización de materiales médicos. En estos casos, los efectos adversos para la salud se producen principalmente por exposición accidental, principalmente por inhalación, de forma continua en el tiempo (aproximadamente diez años o más) y consisten en un mayor riesgo de desarrollar patologías como leucemia y linfoma.

Con respecto a los alimentos en la UE, la exposición a este compuesto de esta forma es poco frecuente, ya que no está permitido su uso. Además, en casos como los alimentos contaminados por estas señales, esto ocurre en concentraciones relativamente bajas en comparación con la exposición ocupacional. Esto se debe principalmente al hecho de que, como gas, la mayor parte se evapora con el tiempo.

La legislación europea establece límites máximos para la presencia de contaminantes. En el caso de las semillas de sésamo, este límite de óxido de etileno es de 0,05 mg / kg, que coincide con el límite de detección en los análisis, lo que a efectos prácticos significa que si se detecta su presencia, el producto es rechazado y no puede ser puesto en el mercado. La primera señal notificada por Bélgica en septiembre de 2020 informó un contenido de 186 mg / kg, es decir, una cantidad 3700 veces superior al límite legal, aunque en la mayoría de los productos las cantidades encontradas se encuentran en el rango de 1 a 10 mg / kg.

¿Son peligrosas estas cantidades?

Cuando hablamos de compuestos tóxicos, a menudo se menciona cierta frase de Paracelso: “La dosis hace el veneno”. Esto significa que la toxicidad de un compuesto depende de la cantidad a la que estemos expuestos, por lo que, de hecho, todas las sustancias son potencialmente dañinas: desde el agua que bebemos hasta el oxígeno que respiramos (por ejemplo, si bebemos siete litros de agua por hora puede morir). Pero en realidad mantenemos el calificativo de “tóxicos” para aquellas sustancias que pueden provocar efectos adversos en nuestra salud incluso en dosis bajas, como ocurre, por ejemplo, con el cianuro. Para la mayoría de estas sustancias, la relación entre la dosis y los efectos adversos suele ser lineal. Esto quiere decir que si consumimos una cantidad muy baja de cianuro, probablemente no sufriremos ningún efecto adverso, pero a medida que aumentemos la dosis, sufriremos efectos cada vez más notorios.

Sin embargo, existen sustancias como el óxido de etileno que son cancerígenas y mutagénicas. Esto sugiere que no existe una dosis segura de exposición, ya que cualquier cantidad es potencialmente dañina, ya que es capaz de dañar el ADN y causar efectos adversos (en este caso particular, su consumo está asociado con el desarrollo de cáncer de estómago). Además, la relación entre dosis y respuesta no es lineal sino exponencial, lo que significa que un pequeño aumento de dosis puede convertirse en un aumento muy significativo de la respuesta.

“Cuando se trata de compuestos tóxicos, se cita a Paracelso diciendo: ‘La dosis produce el veneno’. La toxicidad del compuesto depende de la cantidad a la que estemos expuestos “.

Eso sí, es fundamental tener en cuenta un matiz importante. Esto no significa que la mera exposición a una pequeña cantidad cause inexorablemente cáncer. Es posible, pero improbable, como ocurre cuando sufrimos una baja exposición a otros agentes que también son cancerígenos, como el tabaco, los rayos UV del sol, el alcohol, la carne procesada o los hidrocarburos aromáticos policíclicos que se producen cuando cocinamos carnes a la brasa. Por lo tanto, es posible, pero poco probable, desarrollar cáncer de pulmón solo por fumar un cigarrillo en nuestras vidas o tomar el sol con melanoma sin protección solar durante una tarde, pero cada vez que lo hacemos, las posibilidades de que suceda.

En resumen, no existe un nivel aceptable de ingesta de óxido de etileno. Esto complica la evaluación de riesgos, que es esencial para la toma de decisiones sobre seguridad alimentaria (por ejemplo, cuando se gestiona una alerta alimentaria). Lo que se hace en estos casos es calcular el rango de dosis para el cual es más probable que el compuesto cause un efecto adverso pequeño pero apreciable (dosis de referencia o DMO). Por lo tanto, se considera el límite mínimo de confianza (BMDL10), que es la dosis para la cual el cambio en la respuesta (ocurrencia de este deterioro) es estadísticamente probable que sea menor al 10%. Esto se compara con la exposición a esta sustancia a través de la dieta, de manera que se pueda conocer el límite de exposición y se pueda tener una idea del “nivel de riesgo sanitario”, lo que permite gestionar la toma de decisiones y acciones para Determine mantener dicha exposición lo más baja posible.

Por ejemplo, existen compuestos potencialmente genotóxicos y cancerígenos que son difíciles de evitar en los alimentos, como la acrilamida, que se forma de forma natural cuando tostamos demasiado o cuando freímos patatas hasta que oscurecen. En estos casos, lo que se está haciendo es establecer límites para los cuales se considera menor el riesgo de daño, de manera que sirvan de criterio para la industria alimentaria en la elaboración de estos alimentos. También se dan recomendaciones a la población de no tostar pan ni freír patatas.

El óxido de etileno no es un contaminante accidental e inevitable, se agrega a propósito. La evaluación de riesgos realizada sobre la base de las concentraciones encontradas en los productos contaminados y teniendo en cuenta las cantidades consumidas en una dieta normal reveló que el “nivel de riesgo para la salud” era grave (en términos de gestión de alertas). [al menos según las cifras manejadas por los Países Bajos, donde dicha evaluación se hizo pública]Por tanto, se decidió retirar inmediatamente los productos afectados.

En España, la Agencia Española de Seguridad Alimentaria y Nutrición (AESAN) publicó varias notas informativas en su web el pasado mes de noviembre para dar a conocer la situación. Afirman que se toman todas las medidas para retirar del mercado los productos elaborados con ingredientes contaminados, evitando los riesgos para la salud derivados de su posible comercialización (en algunos casos ya han sido rechazados en la frontera).


Miguel A. Luruen (@gominolasdpetro) es médico, licenciado en ciencia y tecnología en el campo de la alimentación, ingeniero técnico en la industria alimentaria y divulgador de la ciencia (www.gominolasdepetroleo.com).

COMIDA CON CIENCIA es una sección sobre alimentación basada en evidencias científicas y conocimientos verificados por expertos. Comer es mucho más que un placer y una necesidad: la dieta y los hábitos alimentarios son actualmente un factor de salud pública que más puede ayudarnos a prevenir muchas enfermedades, desde muchos cánceres hasta la diabetes. Un equipo de nutricionistas nos ayudará a comprender mejor la importancia de la alimentación y a romper, gracias a la ciencia, los mitos que nos hacen comer mal.


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