La OMS identifica como peligrosos niveles de contaminación del aire que hasta ahora se han considerado seguros  Clima y medio ambiente

La OMS identifica como peligrosos niveles de contaminación del aire que hasta ahora se han considerado seguros Clima y medio ambiente

La Organización Mundial de la Salud (OMS) ha endurecido los indicadores de calidad del aire para los principales contaminantes del aire, lo que sugiere umbrales de seguridad más estrictos para cuatro sustancias nocivas, la mayoría de las cuales están relacionadas con la quema de biomasa y combustibles fósiles: petróleo, gas y carbón. Las pautas anteriores se establecieron en 2005, y más de 15 años después, la OMS decidió dar otro giro y presionar a los gobiernos de todo el mundo para combatir el flagelo que causa alrededor de siete millones de muertes prematuras cada año y graves problemas. salud, como lo recuerda esta organización vinculada a la ONU. El paso dado por esta agencia pone en el punto de mira a los coches con motor de combustión interna.

Basándose en el conocimiento científico adquirido en las últimas décadas, la OMS ha establecido nuevos límites de exposición seguros para los seres humanos para seis tipos de contaminantes: partículas en suspensión con un diámetro inferior a 2,5 micrones (PM₂, (), partículas menores de 10 micrones (PM₁₀) , ozono (O₃), dióxido de nitrógeno (NO₂), dióxido de azufre (SO₂) y monóxido de carbono (CO).

La mayor reducción se produce en el caso del dióxido de nitrógeno: hasta ahora, el umbral de seguridad se consideraba en una exposición anual de 40 microgramos por metro cúbico. Las nuevas pautas lo reducen a 10 microgramos por metro cúbico. Este contaminante provoca problemas en el sistema respiratorio y está muy ligado en las ciudades a los vehículos diésel y gasolina, por lo que el paso de la OMS pone a los coches con motor de combustión interna en una situación aún más complicada. Los avances en los vehículos eléctricos y la conciencia medioambiental también se suman a los problemas de salud que generan estos motores de combustión interna.

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En el caso de las partículas, que pueden ingresar a los pulmones e incluso llegar al torrente sanguíneo, causando enfermedades cardiovasculares y respiratorias, la OMS también está ajustando los márgenes de seguridad. Las partículas son en la actualidad los contaminantes del aire más contaminados del mundo y, aunque también están vinculados al tráfico, sus fuentes de origen son más diversas. Para PM₂, WH WHO ha decidido reducir a la mitad la exposición anual máxima recomendada: varía de 10 microgramos por metro cúbico a cinco. Para las partículas más grandes, PM₁₀, el límite anual va de 20 microgramos por metro cúbico a 15.

Para el desarrollo de las nuevas directrices, la OMS explica que se basa en «la abundancia de evidencia científica actualmente disponible» sobre los efectos de los contaminantes en la salud humana. “Cada vez tenemos más evidencias”, explica a EL PAÍS la doctora María Neira, directora del Departamento de Salud Pública y Medio Ambiente de la OMS.

Incumplimiento generalizado

Los umbrales de seguridad establecidos por la OMS no están legalmente establecidos. Cada país decide si imponer restricciones a cada contaminante y si establece los mismos límites que esa organización. De hecho, como explica esta agencia, más del 90% de la población mundial vivía en 2019 «en áreas donde los niveles de concentración superan los establecidos en las pautas de calidad del aire de la OMS de 2005 para la exposición a largo plazo a PM₂, ₅». Con el ajuste actual, este porcentaje aumentará aún más.

Los paneles iluminados de la M30 de Madrid muestran la activación del protocolo de contaminación de la fase 1.
Los paneles iluminados de la M30 de Madrid muestran la activación del protocolo de contaminación de la fase 1.VICTOR SANTS

«Las nuevas fronteras significan que hay que multiplicar el nivel de ambición para reducir la contaminación», dijo Neira. Miguel Ángel Chebalos, experto en calidad del aire y movilidad de Ecologistas en Acción, cree que estos cambios implican una «obligación ética para el gobierno». La Unión Europea, que está estableciendo límites cada vez más estrictos sobre la calidad del aire, planea revisar la directiva, que establecerá umbrales máximos de exposición para los principales contaminantes. A medida que avance la Comisión, las nuevas directrices se tomarán como punto de partida para establecer objetivos para finales de esta década, explica Sebalos.

Pero la OMS reconoce que hay una doble velocidad obvia en el planeta. En los países desarrollados, «la calidad del aire está mejorando gradualmente», lo que no significa que algunos contaminantes, como las partículas finas, sigan superando los umbrales de seguridad. Por el contrario, en la mayoría de los países de ingresos bajos y medianos, “la calidad del aire se ha deteriorado debido a la urbanización y el desarrollo económico a gran escala, que se basa en gran medida en la combustión ineficiente de combustibles fósiles, como el carbón, además de la industria y el uso ineficiente de combustibles domésticos ”. Neira explica que mientras en los países desarrollados las principales fuentes de contaminación están relacionadas con el tráfico, la industria y la producción eléctrica en general, en los países menos ricos la quema de biomasa, el uso de combustibles sólidos y queroseno en estufas de calefacción y cocinas sin ventilación.

La OMS espera que sus nuevos umbrales puedan reducir las muertes prematuras causadas por la contaminación global. Por ejemplo, «alrededor del 80% de las muertes por exposición a PM₂» en todo el mundo se pueden prevenir si se alcanzan los niveles de exposición establecidos en las nuevas directrices.

Además de las muertes, la OMS recordó este miércoles que la ciencia ha identificado bien los efectos de la contaminación en los niños que pueden sufrir «crecimiento y función pulmonar, infecciones respiratorias y exacerbaciones del asma». En los adultos, «la cardiopatía isquémica y el accidente cerebrovascular son las causas más comunes de muerte prematura debido a la contaminación del aire exterior, y hay evidencia de otros efectos como la diabetes y las enfermedades neurodegenerativas». Por lo tanto, la morbilidad debida a la contaminación del aire está «al mismo nivel que otros riesgos importantes para la salud mundial, como la alimentación no saludable y el tabaquismo».

Descarga de carbón en la ciudad de Ahmedabad, India.
Descarga de carbón en la ciudad de Ahmedabad, India.Amit Dave / Reuters

Otros contaminantes

La OMS ha decidido mantener la exposición máxima al ozono, en este caso medido en microgramos por metro cúbico durante un período de ocho horas, al mismo nivel que se establece en las directrices de 2005. Y en el caso del monóxido de carbono, un umbral se ajusta por primera vez para una exposición de 24 horas: cuatro miligramos por metro cúbico. Solo en el caso del dióxido de azufre, la OMS decidió, después de analizar la literatura científica, aprobar pautas más débiles. En 2005, se descubrió que la exposición segura durante un período de 24 horas era inferior a 20 microgramos por metro cúbico; ahora el límite es 40.

Más de 40 sociedades médicas de todo el mundo emitieron una declaración conjunta el miércoles apoyando las directrices y pidiendo a los gobiernos que luchen contra la contaminación. Estas organizaciones recordaron que las nuevas fronteras reflejan bien el «amplio consenso científico» sobre los efectos en la salud de la contaminación del aire. Mark Nieuwenhuijsen, presidente de la Sociedad Internacional de Epidemiología Ambiental e investigador de ISGlobal, dijo en un comunicado que «las directrices son una llamada de atención para los políticos» y esperaba que «influyan en las políticas de calidad del aire en todo el mundo». no tienen fuerza legal.

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