La dependencia de China del carbón empeora con el calor

China tiene una respuesta a las olas de calor que actualmente afectan a gran parte del hemisferio norte: quemar más carbón para mantener un suministro estable de electricidad para el aire acondicionado.

Incluso antes de este año, China emitía casi un tercio de todos los gases de efecto invernadero relacionados con la energía, más que Estados Unidos, Europa y Japón juntos. China quema más carbón cada año que el resto del mundo combinado. El mes pasado, China produjo un 14 % más de electricidad a partir del carbón, su principal fuente de combustible, que en junio de 2022.

La capacidad de China para aumentar el uso del carbón en las últimas semanas es el resultado de una extensa campaña nacional durante los últimos dos años para expandir la extracción de carbón y construir más centrales eléctricas a carbón. Los medios estatales celebraron la dedicación de los 1.000 trabajadores que trabajaron arduamente sin vacaciones esta primavera para completar una de las centrales eléctricas de carbón más grandes del mundo en el sureste de China a tiempo para el verano.

La paradoja de la política energética de China es que el país también lidera el mundo en la instalación de energías renovables. Domina la mayor parte de la cadena mundial de suministro de energía limpia, desde paneles solares hasta almacenamiento de baterías y automóviles eléctricos. Sin embargo, por motivos de seguridad energética y de política interna, se está duplicando la apuesta por el carbón.

Después de tres días de negociaciones en Beijing, John Kerry, enviado climático del presidente Biden, dijo el miércoles que el programa de carbón de China había sido el tema más difícil. “La pregunta ahora es cambiar parte de la dependencia del carbón”, dijo.

Estados Unidos, que emite muchos menos gases de efecto invernadero que China, se está moviendo en una dirección diferente. No ha construido una nueva planta de carbón en una década, mientras reduce casi a la mitad su consumo de carbón y aumenta su consumo de gas natural.

Ningún país tiene reservas subterráneas de carbón tan grandes como China, donde las autoridades consideran que el suministro interno es esencial para la seguridad energética. Zhang Jianhua, director de la Administración Nacional de Energía del gobierno, describió al carbón como la «piedra de lastre» de la combinación energética de su país.

“Considerar siempre la protección de la seguridad energética nacional como la misión más importante”, dijo en una conferencia de prensa esta primavera.

El máximo líder de China, Xi Jinping, dijo en abril de 2021 que su país «controlaría estrictamente los proyectos de energía de carbón, controlaría estrictamente el crecimiento del consumo de carbón» hasta 2025 y luego «lo reduciría gradualmente» en el futuro durante los próximos cinco años. A mediados de septiembre de 2021, prohibió por separado cualquier contrato adicional con China para construir centrales eléctricas de carbón en otros países.

Una semana después, a fines de septiembre de 2021, el clima cálido sobrecargó la red eléctrica de China y provocó apagones a lo largo de la costa del país. Los trabajadores tuvieron solo unos minutos de advertencia para huir de los edificios de oficinas antes de que se cerraran los ascensores. Un repentino corte de energía en una planta química provocó una explosión que hirió a decenas de trabajadores.

La debacle provocó un esfuerzo de emergencia para aumentar la extracción de carbón y construir más centrales eléctricas de carbón en China. La invasión rusa de Ucrania y el posterior cierre del suministro de energía ruso a Europa han aumentado la determinación de Beijing de confiar en el carbón como elemento central de su seguridad energética.

China importa principalmente petróleo y gas natural, gran parte del cual llega por rutas marítimas controladas por las armadas de Estados Unidos o India, dos rivales geopolíticos. Después de las fusiones parciales de tres reactores nucleares en 2011 en Fukushima, Japón, China limitó la construcción de plantas de energía nuclear a unos pocos lugares cerca de la costa.

A partir de enero, China tenía más de 300 centrales eléctricas de carbón en diversas etapas de propuesta, licencia o construcción, según Global Energy Monitor, un grupo de investigación. Esto representó dos tercios de la capacidad a carbón desarrollada en todo el mundo.

Contribuya al auge de la construcción: durante los cortes de energía de 2021, las provincias chinas intentaron almacenar electricidad y no venderla a otras provincias. Muchos gobiernos locales y provinciales han respondido intentando construir centrales eléctricas de carbón en su territorio.

«Construir toda esta súper energía de carbón aumentará nuestros costos generales de energía», dijo Ma Jun, director del Instituto de Asuntos Públicos y Ambientales, un grupo ambiental con sede en Beijing.

Prácticamente todas las nuevas centrales eléctricas chinas son construidas por empresas estatales porque los desarrolladores privados consideran que las instalaciones son financieramente inviables, dijo David Fishman, analista de energía de China en Lantau Group, una consultora de Hong Kong.

A medida que China construye más y más centrales eléctricas de carbón, también lidera la energía solar y eólica. Ha instalado 3,5 veces más capacidad de energía solar y 2,6 veces más energía eólica que Estados Unidos, según la Asociación Internacional de Energía Renovable, un grupo intergubernamental de los Emiratos Árabes Unidos.

Los proyectos eólicos y solares más grandes de China tienden a estar en las regiones escasamente pobladas del oeste y el noroeste, donde el clima es soleado y ventoso durante gran parte del año.

Pero estos sitios están lejos de las provincias cercanas a la costa donde vive la mayoría de la población y donde se encuentran muchos negocios hambrientos de energía, y donde el clima es generalmente más nublado y menos ventoso.

La conexión de vastas granjas de paneles solares y filas de turbinas eólicas a las zonas costeras requería la construcción de líneas eléctricas de muy alta tensión. China ha construido más kilómetros de líneas de muy alta tensión que el resto del mundo junto.

Un problema es que tales líneas son exorbitantes. Las compañías eléctricas chinas tienen que comprar franjas de tierra de 200 metros de ancho para cada línea, a lo largo de cientos de kilómetros. Así, para ser rentables, las líneas deben llevar electricidad las 24 horas del día, pero el sol no brilla todo el día y el viento no sopla todo el tiempo.

Como resultado, la mayoría de las nuevas centrales eléctricas de carbón de China se construyen junto con proyectos eólicos y solares, para garantizar que puedan transmitir energía de manera continua, dijo el experto en energía Kevin Tu. de Beijing, miembro no residente del Center on Global Política Energética en la Universidad de Columbia.

Otro gran problema del cambio climático planteado por el continuo uso intensivo de carbón en China es cómo se extrae. Más que en la mayoría de los países, el carbón chino se extrae bajo tierra, una práctica que tiende a liberar mucho metano a la atmósfera. El metano es 20 a 80 veces más potente que el dióxido de carbono en sus efectos de calentamiento en la atmósfera. Los físicos chinos han estimado que una cuarta parte de todas las emisiones de metano en China provienen de sus más de 100.000 minas de carbón, en su mayoría pequeñas minas abandonadas hace mucho tiempo pero que aún pierden gases.

Una fuerza imprevista podría ayudar a China a reducir su dependencia del carbón: un colapso en su mercado inmobiliario.

Las fábricas usan dos tercios de la electricidad de China, y los principales usuarios son las acerías, las plantas de cemento y los fabricantes de vidrio que impulsan los vastos esfuerzos de construcción del país.

Pero los precios de la vivienda están cayendo porque años de construcción excesiva han producido hasta 80 millones de apartamentos vacíos. Los desarrolladores comenzaron la construcción de casi una cuarta parte menos de apartamentos en la primera mitad de este año en comparación con el año anterior.

Sin embargo, ni siquiera una caída de la vivienda deshará la enorme inversión en carbón que China acaba de hacer. «Todo el carbón agregado significa que es más difícil para China ser más ambiciosa» en la lucha contra el cambio climático, dijo Michal Meidan, jefe de investigación de energía de China en el Instituto de Estudios Energéticos de Oxford, un grupo de investigación independiente. “Eso potencialmente complica un horario más agresivo en los programas”.

li tu contribuido a la investigación. chris hebillay contribuyó con reportajes desde Taipei, Taiwán; Y Lisa Friedman de Pekín

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